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Cheikh Anta Diop : visionnaire africain et pionnier de l’Histoire noire

Histoire

Cheikh Anta Diop : visionnaire africain et pionnier de l’Histoire noire

Par Sandro CAPO CHICHI 7 février 2024

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Découvrez la vie et l’œuvre de Cheikh Anta Diop, éminent intellectuel sénégalais qui a révolutionné la compréhension de l’histoire africaine et affirmé l’importance de l’Égypte pharaonique dans l’héritage culturel noir.

Rares sont les intellectuels noirs qui ont atteint le niveau de reconnaissance mondiale du Sénégalais Cheikh Anta Diop. En véritable pionnier, Diop a consacré sa vie à la défense de l’Afrique, luttant inlassablement pour son affirmation intellectuelle et politique. Avec une détermination inébranlable, il a œuvré presque en solitaire pour redéfinir l’histoire et la place du continent africain dans le monde.

Cheikh Anta Diop (1923-1986) : un géant de la recherche africaine

Les fondations d’un pionnier : les premières années de Cheikh Anta Diop

Né le 29 décembre 1923 à Caytu, dans la région de Diourbel, Sénégal, Cheikh Anta Diop s’inscrit dès son plus jeune âge dans une lignée d’éminentes figures wolof. Fils de Massamba Sassoum Diop et de Magatte Diop, il porte le prénom de Cheikh Anta Mbacké, son oncle et frère du vénérable Cheikh Ahmadou Bamba, fondateur de la confrérie mouride. Élevé dans un environnement culturel musulman riche, Diop embrasse l’éducation coranique avant de s’immerger dans le système éducatif français à Diourbel, puis à Dakar et enfin à Saint-Louis, où il excelle académiquement, particulièrement en philosophie et en mathématiques.

L’expérience du racisme durant ses études à Dakar le pousse vers Saint-Louis, où il décroche une partie de son baccalauréat, confirmant son intérêt pour une approche pluridisciplinaire de l’apprentissage. De retour à Dakar en 1945, il complète sa formation secondaire, prélude à une vie dédiée à la traduction de textes scientifiques et culturels en wolof, ainsi qu’à la valorisation de l’histoire et de la culture sénégalaises. Sa vision avant-gardiste inclut la création d’un alphabet adapté au wolof et aux autres langues africaines, soulignant l’importance de l’écriture dans la reconnaissance des civilisations.

Cette période formatrice révèle la trajectoire singulière de Diop, qui allait devenir un intellectuel révolutionnaire, défiant les perspectives conventionnelles sur l’Afrique et son histoire.

Cheikh Anta Diop en France : fondation intellectuelle et défis

En 1946, Cheikh Anta Diop arrive en France, porté par l’ambition de devenir ingénieur en aéronautique. S’inscrivant au prestigieux lycée Henri-IV en classe préparatoire de mathématiques et parallèlement en licence de philosophie à la Sorbonne, Diop s’immerge rapidement dans le milieu académique parisien. Sa soif de changement le pousse à fonder le Mouvement Étudiant Africain de Paris cette même année, marquant le début de son engagement pour l’Afrique.

Néanmoins, jonglant entre ses études et ses engagements, Diop se voit contraint d’abandonner ses cours au lycée Henri-IV pour se concentrer sur sa licence de philosophie, qu’il obtient en juin 1948. Sa quête intellectuelle s’intensifie l’année suivante avec la préparation de travaux de thèse ambitieux, explorant l’avenir culturel de la pensée africaine et les origines égyptiennes pré-dynastiques. Malheureusement, confronté à la pluridisciplinarité de ses recherches et à la controverse de ses conclusions, il se heurte à l’impossibilité de constituer un jury académique pour évaluer ses thèses.

Cet obstacle ne freine cependant pas Diop, qui transforme ses travaux en un ouvrage révolutionnaire, « Nations nègres et Culture« , publié en 1954 par Présence Africaine, sous l’égide de son ami Alioune Diop. Ce livre, salué par Aimé Césaire comme « le plus audacieux qu’un Nègre ait jusqu’ici écrit », marque une étape décisive dans la reconnaissance des contributions africaines à la civilisation mondiale et souligne le début d’une nouvelle ère dans les études africaines.

Rencontres intellectuelles et contributions scientifiques

Durant son séjour en France, Cheikh Anta Diop enrichit son parcours académique et personnel par des rencontres avec des figures majeures de l’intellectualisme et de la recherche. Côtoyant des esprits illustres tels qu’Henri Lhote, Gaston Bachelard, Marcel Griaule et Aimé Césaire, il tisse un réseau d’influences diverses qui nourrissent sa pensée et son œuvre. Sa trajectoire croise également celle de futurs éminents intellectuels, dont l’égyptologue Jean Yoyotte, avec lequel les échanges sont marqués par des divergences significatives, illustrant la nature parfois controversée de ses recherches.

Sa vie personnelle connaît un tournant en 1953 lorsqu’il épouse Louise-Marie Maes, une Française avec qui il fondera une famille de quatre enfants. Sur le plan académique, Diop élargit son champ de compétences en obtenant des diplômes en chimie appliquée et générale en 1950, et en enseignant la physique et la chimie dans des lycées. Sa passion pour la science le mène à se spécialiser en physique et chimie nucléaire, disciplines dans lesquelles il excelle.

Les années 1950 sont également marquées par des voyages dans les musées d’Europe du Nord, où Diop affine sa compréhension de l’esthétique et de la culture européennes. Parallèlement, il s’engage activement dans le mouvement politique du Rassemblement Démocratique Africain, œuvrant pour l’indépendance africaine et la vision d’un État fédéral africain. Ces expériences diversifiées façonnent Cheikh Anta Diop en un intellectuel multidimensionnel, dont les contributions transcendent les frontières disciplinaires et géographiques, s’inscrivant dans un mouvement plus vaste de réappropriation de l’histoire et de la culture africaines.

Cheikh Anta Diop et la soutenance d’une thèse révolutionnaire

En janvier 1960, Cheikh Anta Diop marque un tournant décisif dans sa carrière académique en soutenant une thèse de doctorat d’une portée exceptionnelle. Ses recherches, intitulées « Étude comparée de systèmes politiques et sociaux de l’Europe et de l’Afrique, de l’Antiquité à la formation des États modernes » et « Domaines du patriarcat et du matriarcat dans l’Antiquité classique », plongent dans une analyse profonde des fondements des civilisations et de leurs systèmes socio-politiques à travers les âges. Sous la tutelle d’André Leroi-Gourhan, éminent préhistorien, Diop explore les racines des structures de pouvoir et des dynamiques de genre, établissant des parallèles et des divergences entre les continents africain et européen depuis l’Antiquité jusqu’à l’émergence des États modernes.

Cette thèse, par son ampleur et son originalité, reflète la volonté de Diop de réévaluer et de contextualiser l’histoire et la culture africaines dans un cadre global, défiant les narratifs dominants et proposant une nouvelle perspective sur l’évolution des sociétés humaines.

En dépit de l’intérêt marqué du public et de la communauté académique pour son travail novateur, Cheikh Anta Diop se heurte à un obstacle significatif lors de l’évaluation de sa thèse de doctorat. Le jury, invoquant officiellement des raisons telles que son « indiscipline » et la « trop grande étendue de ses recherches« , lui refuse la plus haute distinction.

L’Impact révolutionnaire des thèses de Cheikh Anta Diop sur l’Égypte antique

Il est plausible que l’audace intellectuelle et la nature provocatrice des recherches de Cheikh Anta Diop, en particulier ses affirmations concernant l’Égypte ancienne, aient contribué à l’évaluation réservée de ses travaux par le jury académique. Diop défendait avec ferveur l’idée que l’Égypte ancienne était intrinsèquement liée au monde noir africain, une perspective qui remettait en question les conceptions établies longtemps avant que l’idée d’infériorité et d’absence d’histoire des Noirs africains ne soit institutionnalisée au XVIIIe siècle par l’intelligentsia européenne.

Pour Diop, cette appartenance de l’Égypte ancienne à la civilisation noire africaine était une évidence historique indéniable, injustement occultée par des siècles de récits biaisés. Ses travaux, publiés sous les titres « L’Afrique noire Précoloniale » et « L’Unité Culturelle de l’Afrique Noire » en 1959 et 1960, constituent une remise en question radicale des fondements de l’histoire africaine telle qu’elle était perçue à l’époque.

La portée multidisciplinaire de Cheikh Anta Diop : de la science à la vulgarisation

Cheikh Anta Diop, avec une curiosité intellectuelle insatiable, explore une vaste étendue de domaines à travers une lentille scientifique rigoureuse. Ses intérêts variés comprennent l’origine africaine de l’humanité, l’influence significative de l’Égypte ancienne sur le monde occidental, la connexion linguistique et culturelle entre l’Égypte pharaonique et l’Afrique noire, ainsi que l’importance des langues africaines dans le développement des sciences sur le continent. Ces thèmes soulignent non seulement la diversité de ses recherches mais aussi son engagement à repenser et à réévaluer l’histoire et la culture africaines sous un jour nouveau.

Diop n’était pas seulement un chercheur ; il était également un communicateur passionné, déterminé à partager ses découvertes avec le public, en particulier la jeunesse. Par le biais de conférences et de présentations publiques, il s’efforce de rendre ses travaux accessibles et compréhensibles, croyant fermement en l’éducation comme outil d’émancipation et de renaissance africaine.

En 1960, animé par la volonté de voir ses recherches influencer positivement son continent d’origine, Diop retourne au Sénégal avec sa famille. Ce déménagement symbolise son désir d’appliquer ses connaissances et de contribuer directement au développement intellectuel et culturel de l’Afrique, affirmant son rôle de figure de proue dans le mouvement de réappropriation de l’histoire africaine.

Le retour triomphal de Cheikh Anta Diop au Sénégal

Les défis initiaux de Cheikh Anta Diop à Dakar

Lorsque Cheikh Anta Diop revient à Dakar, il est confronté à un obstacle académique majeur : sa demande pour enseigner la sociologie africaine à l’université lui est refusée. Relégué à un rôle de professeur assistant à l’Institut Français d’Afrique Noire, Diop se retrouve dans une position qui ne reflète ni son expertise ni son ambition. Ce statu quo, imposé par les autorités académiques et politiques de l’époque, perdure jusqu’à un tournant politique significatif : le départ du président Senghor en 1980.

Luttes idéologiques et emprisonnement de Cheikh Anta Diop

En 1961, au milieu d’événements marquants tant sur le plan personnel avec la naissance de son quatrième fils qu’au niveau politique, Cheikh Anta Diop est confronté à une épreuve significative : son emprisonnement durant l’été 1962. Son engagement avec le Bloc des Masses Sénégalaises, parti d’opposition au régime en place, incarne son désir profond de changement et sa divergence idéologique avec le président Senghor. Diop, fervent défenseur de la décolonisation immédiate et de la valorisation des cultures et langues africaines, s’oppose à la vision de Senghor qui prône la Négritude exprimée en français et envisage une prudence dans le processus de décolonisation.

Cette opposition idéologique révèle deux visions du futur de l’Afrique : d’un côté, la croyance en une renaissance africaine ancrée dans les racines autochtones et la richesse de la civilisation pharaonique, et de l’autre, une approche qui valorise l’apport européen à la raison et à la modernité. Pour Diop, la vraie libération de l’Afrique réside dans l’affirmation de son identité et de sa contribution universelle à la connaissance, défiant ainsi les stéréotypes et les préjugés hérités de la colonisation.

Résistance et persévérance : Cheikh Anta Diop face aux épreuves politiques

Face aux multiples tentatives de Senghor visant à neutraliser son influence et sa voix critique, Cheikh Anta Diop fait preuve d’une résilience remarquable. Les efforts pour éteindre l’opposition de Diop, qui vont de la dissolution de ses partis politiques tels que le Mouvement Démocratique Sénégalais (MDS), le Front National Sénégalais, et le Rassemblement National Démocratique, jusqu’aux propositions de le coopter au sein du gouvernement à condition d’abandonner ses idéaux, ne parviennent pas à ébranler sa détermination.

Confronté à une inculpation et à une restriction de sa liberté de mouvement par une interdiction de quitter le territoire, Diop reste inébranlable dans son engagement pour la cause africaine. Refusant de se soumettre ou de compromettre ses principes, il continue de mener ses recherches et son activisme, souvent en solitaire, conservant une indépendance intellectuelle et politique qui marque profondément son parcours.

Innovations scientifiques et reconnaissance internationale de Cheikh Anta Diop

Entre 1963 et 1966, Cheikh Anta Diop, avec le soutien du scientifique français Théodore Monod, établit un laboratoire de datation au carbone 14, marquant une avancée significative dans la recherche africaine. Cette initiative permet à Diop d’appliquer des méthodes scientifiques rigoureuses à l’étude de l’histoire africaine, renforçant la crédibilité de ses théories sur l’antiquité des civilisations noires. En 1967, il publie « Antériorité des Civilisations Nègres : Mythe ou Vérité Historique« , une œuvre capitale qui répond avec autorité aux scepticismes des chercheurs européens à l’égard de ses précédentes publications.

La reconnaissance de l’impact de Diop atteint un sommet en 1966 lors du Festival Mondial des Arts Nègres, où il est élu, aux côtés de l’Américain W.E.B. Du Bois, comme l’un des auteurs africains les plus influents du XXe siècle. Cette distinction souligne l’importance de ses contributions à la réévaluation de l’histoire et de la culture africaines sur la scène mondiale.

En 1969, Diop rencontre Théophile Obenga, un jeune étudiant congolais. Ce dernier, ayant déjà établi un contact avec Diop quelques années auparavant, deviendra un collaborateur clé et le continuateur de son travail dans les sciences humaines. En 1973, Diop rédige la préface du premier livre d’Obenga, mettant en exergue la nécessité de former une équipe pluridisciplinaire de chercheurs africains pour poursuivre l’étude de l’histoire africaine.

Ces années sont marquées par une série d’accomplissements qui non seulement valident les recherches de Diop mais renforcent également son influence en tant que figure centrale de la renaissance intellectuelle africaine.

Cheikh Anta Diop au colloque du Caire : affirmation de l’héritage africain de l’Égypte

En 1974, Cheikh Anta Diop, sollicité par l’UNESCO dès 1970, apporte sa contribution cruciale à l’Histoire Générale de l’Afrique. Sa participation à un colloque historique au Caire, en Égypte, aux côtés de Théophile Obenga, marque un moment phare dans la reconnaissance académique de l’Égypte ancienne comme partie intégrante de l’héritage africain. Ce symposium, axé sur le peuplement de la Vallée du Nil et le déchiffrement de l’écriture méroïtique, devient le théâtre d’une défense éloquente et rigoureuse de la thèse de l’origine négro-africaine de l’Égypte pharaonique par Diop et Obenga.

Face à des contradicteurs occidentaux réticents, les deux érudits africains présentent des arguments solides et bien documentés, démontrant non seulement la continuité culturelle et linguistique entre l’Égypte ancienne et l’Afrique Noire mais aussi l’appartenance incontestable de cette civilisation à l’espace culturel africain. Ce colloque devient un tournant, où, malgré la persistance de certaines résistances, la dimension africaine de l’Égypte antique commence à être reconnue plus largement, remettant en question les narratives historiques établies et ouvrant la voie à une réévaluation de l’histoire africaine.

Cheikh Anta Diop : un engagement pour la vulgarisation et l’éducation

Demeurant fidèle à son engagement pour rendre ses recherches accessibles et inspirantes, Cheikh Anta Diop multiplie les voyages en Afrique, en Europe et en Amérique. Sa mission ? Dialoguer avec la jeunesse africaine, partager avec elle les fruits de son travail et éveiller sa conscience aux défis futurs. Par ces échanges, Diop ne se contente pas de transmettre un savoir ; il s’efforce d’inculquer un sens de la responsabilité et une fierté dans l’héritage africain, encourageant les nouvelles générations à poursuivre le chemin de la connaissance et de l’affirmation culturelle.

Cheikh Anta Diop : une consécration académique et un héritage durable

Avec le départ de Léopold S. Senghor en 1980, s’ouvre un nouveau chapitre pour Cheikh Anta Diop. Reconnu pour son militantisme en faveur de la démocratie, d’un développement énergétique autonome pour l’Afrique, et de la création d’une armée continentale indépendante, Diop accède enfin à une position académique de premier plan : la direction du département d’Histoire de l’Université de Dakar. Cette nomination marque la reconnaissance de ses contributions exceptionnelles et lui permet d’exercer une influence directe sur la formation de la prochaine génération de chercheurs africains.

À la tête du département, Diop s’attelle à la direction de thèses et de mémoires, tout en continuant la publication d’œuvres majeures telles que « Civilisation ou Barbarie » et « Parenté génétique de l’égyptien pharaonique et des langues négro-africaines« . Ces publications renforcent son engagement pour une relecture de l’histoire africaine basée sur des fondements scientifiques et culturels solides.

Jusqu’à sa mort en février 1986, Diop ne cesse de multiplier les activités pluridisciplinaires, laissant derrière lui un héritage intellectuel et culturel immense. Sa disparition, survenue dans son sommeil des suites d’un malaise cardiaque, marque la fin d’une époque mais aussi le début d’une ère de redécouverte et de valorisation accrue de l’histoire et de la culture africaines, inspirées par ses travaux et sa vision.

Reconnaissance posthume et Héritage de Cheikh Anta Diop

L’héritage de Cheikh Anta Diop, immense figure qui a redéfini la place de l’Afrique noire dans l’histoire mondiale, a été pleinement reconnu après son décès. Son œuvre, qui traverse le temps, continue de vivre à travers des hommages symboliques et concrets qui perpétuent sa mémoire. L’Université de Dakar et l’Institut Fondamental d’Afrique Noire, rebaptisés en son honneur, ainsi qu’une rue à Atlanta et de nombreuses autres institutions à travers le monde, témoignent de l’impact profond de ses recherches.

Plus qu’une figure académique, Diop est devenu un symbole de la Renaissance africaine, un mouvement qu’il a passionnément encouragé et dont il a posé les fondations intellectuelles. L’intérêt marqué, tant de la part du grand public que des scientifiques noirs, pour ses travaux, reflète l’aspiration collective à une prise de conscience et à une valorisation de l’histoire africaine, selon les principes qu’il a établis.

Ce projet de Renaissance africaine, cher au cœur de Diop, trouve un écho dans les efforts continus pour éduquer, inspirer et transformer les sociétés africaines et la diaspora. Son œuvre reste une source d’inspiration pour les générations actuelles et futures, guidant les pas vers une Afrique fière de son passé et confiante dans son avenir.

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Sources

  1. Diop, Cheikh M’Backé. (2003). Cheikh Anta Diop, L’homme et l’œuvre. Paris: Présence Africaine.
  2. Gnonsea, Doue. (2003). Cheikh Anta Diop, Théophile Obenga: Combat pour la re-naissance africaine. Paris: L’Harmattan.

Ces ouvrages fournissent des perspectives approfondies sur la vie, les réalisations et l’impact durable de Cheikh Anta Diop, ainsi que sur son partenariat intellectuel avec Théophile Obenga dans leur quête commune pour la Renaissance africaine.